La definitiva historia de Atari

“Lamento haber vendido Atari a la Warner, es lo mas estupido que he hecho en mi vida”.
Palabras de arrepentimiento, que Nolan dijo en una entrevista a Discovery Channel. Tambien conocido como “padre de la industria de los videojuegos“, algo debería haber pasado por la cabeza de Nolan para que vendiera su compañia.

Pero para llegar a eso, hay una larga historia tras de sí, que os vamos a contar en este articulo.

Nolan Bushnell y sus edades como estudiante

Nolan K. Bushnell nació el 5 de Febrero de 1943, en Clearfield, Utah.

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Nolan Bushnell

Nolan ya de joven era una persona con un gran sentido de la responsabilidad. Cuando su padre murió en el verano de 1958, dejó tras de si, varios trabajos de construcción sin finalizar.
Nolan con tan solo 15 años de edad, cumplió con los contratos que su padre dejó a medias, y los finalizó. Esta fue una de las cosas que hicieron que Nolan llegará a creer en si mismo, y en sus capacidades para llevar a cabo casi cualquier cosa que se propusiera.

Se graduó en la universidad de Utah como ingeniero electrico, y llegó a formar parte de la
hermandad Pi Kappa Alpha Fraternity.
Él llegó a ser uno de los muchos estudiantes de informatica de los 60, que se reunian y jugaban al Spacewar! en los ordenadores de la compañia DEC.
En el campus de la universidad de Utah, era común estudiar desarrollo y creacion de graficos por computadora, lo que dio lugar a que se desarrollaran multitud de versiones sobre Spacewar!.
Bushnell quedo prendado con Spacewar!, no solo por que lo vió divertido, sino por que tambien vió la oportunidad de negocio con la máquina. Pero en aquel tiempo Spacewar! funcionaba bajo un IBM 7900, y suponía una gran inversión en desarrollarla, así que Bushnell aparcó la idea de llevar a cabo su fabricación

Bushnell se describe a sí mismo como una persona que recibió “dos distintas formas de educacion”.
Despues de perder el dinero que tenía para pagar la matricula de la universidad, de cara al año siguiente en unas partidas de Poker, tuvo que empezar a trabajar precipitadamente en un parque de atracciones, en Lagoon, al norte de Salt Lake City.

Bushnell trabajó durante el verano a jornada completa, y durante los meses de primavera y otoño, tan solo trabajaba los fines de semana.
Su tarea en el parque de atracciones, era la de atraer al público en una parada del parque,para que con una pelota de beisbol golpearan las botellas que habían colodadas, él mismo se encargaba de colocarlas de nuevo en orden.
El hecho de que la gente pagara un cuarto de dolar y con una pelota golpeara un objeto,fue uno de los detalles que Bushnell retuvo en su memoria.

Al poco tiempo se le cambió de departamento, y empezó a trabajar en otro de pinballs,como electromecanico de juegos arcade, lo que propició que aprendiera mucho más acerca del funcionamiento de éstos.

Mientras seguia estudiando en la universidad de Utah, y debido a que aun no estaba graduado, su acceso a los ordenadores del laboratorio de la universidad era limitado.
Aun asi, Bushnell llego a aprender a programar en Fortran y Gotran, los primeros lenguajes usados por los ordenadores.
Entre otras cosas, y debido a que pasaba largo tiempo jugando a Spacewar!, llego a tener un interés evidente en la programación de algunos juegos que el mismo programó, tales como Tic Tac Toe, Tic Tac Toe 3D y Fox and Geese. Bushnell acabo graduandose en 1968.

Al poco tiempo, en 1969, Bushnell entró a trabajar en una compañia del norte de California, llamada Ampex Corporation, con un salario anual de 10.000$.
Bushnell tenia conocimientos, talento y era emprendedor, asi que decidio el mismo, llevar a cabo sus conocimientos de ingenieria y programación sobre las máquinas arcade.
Un empleado de la compañia, le habló a Bushnell de un juego que tenían allí y al que jugaban habitualmente, no era otro que Spacewar!, Bushnell le dijo que él acostumbrada a jugar con esa máquina en la universidad.
Asi que los dos se llegaron a pasar casi toda una noche jugando con la máquina, lo que reavivó el interés de Bushnell por Spacewar!.

El comienzo de un nuevo proyecto

Convirtió la habitacion de su hija Britta, de dos años, en un improvisado taller de arcade, e
intentó crear su propia version de Spacewar!, y debido a que aun trabajaba en Ampex, la gran mayoría de las piezas necesarias para su maquina, las pudo adquirir gratis. (aparte de ingeniero, tambien era espabilado)…

Bushnell le puso a su máquina el nombre de Computer Space, para disimular en algo, lo que era claramente un clon de Spacewar!. Basicamente eran iguales, una nave en medio de la pantalla, campo de gravedad, salto al hiperespacio, etc.
Pero Computer Space tenía algo diferente, fue la primera maquina recreativa arcade de la historia que se conectaba a una pantalla de forma independiente.

Debido a que la industria de las máquinas arcade practicamente no existía, Bushnell, continuamente tenía que estar llevando a cabo sus propios “inventillos”, como por ejemplo crear un cajón de recogida de monedas para su nueva máquina.
Algo mucho mas importante que esto, fue que Bushnell en un principio pensó en crear la máquina con un Data General 1600, y haciendo que ejecutara varios juegos, pero esto convertía a la máquina en una inversión grandiosa. Asi que creó la máquina de tal forma que solo trabajara íntegramente a través de hardware. Así consiguió reducir la inversión en la creación de tal máquina, de 4000$ a tan solo 100$.

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Pantalla de juego de Computer Space

Una vez creado su prototipo, ahora Bushnell necesitaba una empresa que la llevara a término y la fabricara de forma masiva.
Bushnell tuvo otro golpe de suerte cuando un buen dia estando en el dentista, mientras era atendido y explicaba en qué estaba trabajando, el dentista le indicó una persona adecuada con la que quizás tendría que hablar.
Y a través de esa persona fue como Bushnell conoció a Nutting, una compañia que en aquel momento no tenía muchos proyectos en marcha, y que vió en la idea de Bushnell algo que podrían comercializar con exito.
El señor Nutting, contrató a Bushnell para que trabajara en su empresa.

Bushnell creía en la importancia de que su máquina tuviera un buen aspecto, y pensó que el armazon de la máquina de alguna manera debia tener un acabado llamativo.
Fue creada en una binita cabina de fibra de vidrio con remaches metálicos y estuvo disponible en tres colores.

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Debido a lo complejo que era el manejo del juego, se tuvo que crear un manual de instrucciones para usarlo.

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Instrucciones de Computer Space

La maquina fue ubicada en un bar llamado Dutch Goose, en el campus de la universidad de Stanford.
La máquina atrajo la atención de curiosos, aunque no de jugadores que se mostraran dispuestos a jugar una y otra vez con ella.

Aun así se busco la manera de llegar a fabricar 1500 unidades de Computer Space. Finalmente, en 1971 Bushnell, exhibio su máquina en una convención, en Chicago. Pero la máquina no tuvo mucha aceptación, no le veían nada especial que atrajera al publico.

La máquina no se vendio bien, siquiera las 1500 unidades creadas, demasiada inversion para Nutting en algo que practicamente no valia la pena.
Bushnell cree que el fallo lo tuvieron en que crearon una máquina demasiado compleja, “nadie quiere leer un libro de instrucciones para jugar algo tan sencillo” dijo Bushnell.

Despues de su tremendo fracaso con Computer Space, Nolan decidió crear su propia compañia.
Como dato curioso, Computer Space, tuvo su aparición en alguna que otra pelicula futurista en forma de decorado, como lo prueba la película Soylent Green de 1973.

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Capture de la película Soylent Green

Continuara…

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